La cometa di Natale 46P/Wirtanen: il primo scatto dall’Italia


Si chiama 46P/Wirtanen la cometa che apparir nel cielo alla fine del mese di novembre e che — secondo i ricercatori — sar visibile per tutto dicembre, anche a occhio nudo. Passer a soli 11,5 milioni di chilometri dalla Terra. Scoperta nel 1948 dall’astronomo Carl A. Wirtanen, ha un periodo di 5 anni (ogni 5 anni si avvicina al Sole), rendendosi visibile con la sua caratteristica chioma. Il 31 ottobre, in attesa di osservarla dal vivo, stata scattata la prima immagine dall’Italia, dall’Unione Astrofili Italiani (Uai) con un telescopio robotico in Australia.
Per osservarla — ha spiegato all’Ansa l’autore dell’immagine Rolando Ligustri, dell’Uai — ho dovuto usare un telescopio dell’emisfero australe, perch la cometa quasi invisibile al momento per essere fotografata dall’emisfero Nord. Si trova nella costellazione della Fornace. Il prossimo 16 dicembre raggiunger il suo perielio, cio il punto pi vicino al Sole, prendendosi a tutti gli effetti l’appellativo di cometa di Natale. Baster un piccolo binocolo per osservare 46P/Wirtanen, perch si suppone che la cometa avr una chioma di quasi 1 grado, apparir cio grande 2 volte la Luna.

Piccola ma brillante

relativamente piccola – il suo diametro di circa 1,2 km – ma si avviciner molto alla Terra. Alzando gli occhi al cielo, sar possibile scovarla gi dal 17 novembre, anche se sar ancora troppo bassa sull’orizzonte per essere osservata dall’Italia. Anni fa, la 46P/Wirtanen era stata scelta come obiettivo della missione Rosetta dell’Agenzia Spaziale Europea, ma alla fine del 2002 il razzo fall il lancio e l’Esa fu costretta c ambiare cometa (venne individuata la 67P Churyumov-Gerasimenko, raggiunta nel 2014 senza ulteriori ritardi).

Il pap della cometa

Carl Alvar Wirtanen, nato a Kenosha, in Wisconsin, l’11 novembre del 1910 (e morto a Santa Cruz, il 7 marzo 1990), lavor presso il Lick Observatory. Scopr la cometa periodica 46P/Wirtanen e otto asteroidi, di cui ben tre appartenenti al gruppo degli asteroidi Apollo: 1685 Toro, 1863 Antinous e (29075) 1950 DA. Gli stato dedicato l’asteroide 2044 Wirt.

5 novembre 2018 (modifica il 5 novembre 2018 | 17:54)

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